febrero 18, 2021

Transmisión mundial de la NASA: aterrizaje del robot Perseverance en Marte

El objetivo de la exploración es descubrir evidencias de vida pasada para facilitar la exploración humana

Hoy, 18 de febrero de 2021, pudimos presenciar la llegada de un rover al planeta rojo, a través de una transmisión en vivo que, por primera vez, también contó con una retransmisión en español, la cual fue presentada por la ingeniera de la misión, Diana Trujillo. Fue vista prácticamente en todo el mundo, a través de los canales oficiales de la NASA en YouTube.

Marte fue observado por millones de espectadores, incluyendo la agencia espacial NASA, quien contaba los minutos para monitorear el aterrizaje del rover Perseverance. Se trata de un robot que llevaba casi seis meses viajando en el espacio, en búsqueda de rastros de vida pasada, y esta noche aterrizó a las 21:48 (horario peninsular) en el planeta que ha desatado teorías de haber albergado vida en alguna época de la historia.

El propósito del robot es buscar restos de organismos extintos en el cráter Jezero del planeta rojo, donde los astrobiólogos del Jet Propulsion Laboratory en Pasadena (California) creen que pudo haber vida en el pasado. Es el quinto que intentará encontrar dichos signos y, de tener éxito, será un momento memorable en el que podrá demostrarse que la Tierra no es única ni especial, y otros planetas también pueden albergar vida.

La Misión Mars 2020 de la agencia espacial estadounidense, que inició el 30 de julio del año pasado, se describe a través de las siguientes actividades: recolectar rocas y regolitos, materiales poco compactos de fragmentos rocosos que recubren el suelo de algunos cuerpos celestes, para un posible regreso a la Tierra. «Es la misión más ambiciosa de la NASA hasta ahora», mencionó el astrofísico Thomas Zurbuchen, asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA.

No obstante, no solamente se trata del aterrizaje a Marte, sino engloba un programa más amplio que incluye otros viajes a la Luna y tiene por objetivo ir preparando el camino para una futura exploración humana del planeta rojo: «En Jezero, tenemos problablemente uno de los depósitos delta mejor conservados de Marte. Un lugar maravilloso para que vivan los microorganismos y un espacio en el que estos estarían mejor preservados para que los podamos encontrar ahora», explican Katy Stack Morgan, la directora adjunta del proyecto y el científico Ken Farley. 

¿Cómo fue el aterrizaje de Perseverance?

La transmisión en castellano está disponible en el canal de YouTube de NASA en Español, el cual igualmente contó con entrevistas a científicos y astronautas latinoamericanos, destacando el papel de los profesionales hispanos en la misión Mars 2020 Perseverance. Asimismo, hubo un chat disponible para los usuarios en línea que presenciaban el esperado momento.

Después de comprobar que el robot se encontraba en buen estado, confirmaron que el aterrizaje sucedería en el cráter Jezero, «el terreno de Marte más desafiante al que jamás se ha apuntado para un aterrizaje», según mencionan los profesionales de la NASA. La planificación fue meticulosa y el equipo de la NASA dividió el mapa del lugar en cuadrículas de 1,2 x 1,2 km, a las que les fijaron nombres de espacios naturales del mundo. En este caso, el punto de aterrizaje recibió su nombre por el parque nacional de Timanfaya (Lanzarote).

Perseverance se posó en un círculo de apenas ocho kilómetros de diámetro, situado en una zona donde hubo un gigantesco lago hace 3.500 millones de años, según los científicos. Contó con siete instrumentos científicos a bordo, dentro de ellos: MEDA (Mars Environmental Dymanics Analyzer), herramienta diseñada, fabricada y financiada por España, en un proyecto liderado por el Centro de Astrobiología, la cual fungirá como la estación meteorológica del rover, es decir, registrará datos como radiación y condiciones climatológicas. Formará junto a las estaciones meteorológicas de Curiosity e Insight (ambas de la NASA y que también de procedencia española) la primera red de estudio del clima en Marte, lo que constituye una importante aportación española a la ciencia y la técnica aeroespacial.

Otro es el instrumento SuperCAM, el cual analizará de manera remota las rocas y suelos en Marte, utilizando una cámara, dos láseres y cuatro espectrómetros, con el propósito de detectar compuestos orgánicos que pudieran estar relacionados con la vida. Asimismo, es capaz de identificar la composición mineralógica y química de los afloramientos geológicos a una distancia de más de siete metros.

¿Existió vida en Marte? Esa es la pregunta que sirvió como punto de origen ante esta misión llevada a cabo por reconocidos científicos de la NASA, quienes desean obtener una respuesta concreta de si en este cráter hay probabilidades de hallar dichas evidencias.

«Aterrizar en la NASA nunca es fácil. De hecho, solo el 50% de los aterrizajes previos que se han intentado llevar a cabo en Marte se han culminado con éxito», explica Marc Etkind, administrador asociado de la oficina de Comunicaciones de la NASA. «La entrada, el descenso y el aterrizaje en Marte son conocidos como ‘los siete minutos de terror'», añade Swati Mohan, la jefa de Operaciones, Control y Orientación de la misión Mars 2020.

Sin embargo, pudimos notar que el aterrizaje resultó éxitoso. Todos celebraron la llegada del rover Perseverance con euforia al momento en que la transmisión mostró al robot posando sobre el planeta rojo.

Puedes observar el aterrizaje del rover Perseverance aquí:

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